Simbiontes de termitas, atrapados 99 millones de años en ámbar Fuente: Naturaleza

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Los insectos eusociales, como las hormigas, las avispas y las abejas sociales y las termitas, incluyen algunos de los animales terrestres más ecológicamente ubicuos. Los nidos de estos insectos están bien protegidos y proporcionan un espacio seguro y comunal para el almacenamiento de los recursos y la producción de cría, por lo que en los nidos a menudo conviven varios simbiontes –asociados en simbiosis– altamente especializados que aprovechan los abundantes recursos y protección dentro de los nidos.

Recientemente, un equipo de investigación dirigido por el doctor Cai Chenyang y el profesor Huang Diying, del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing (NIGPAS, por sus siglas en inglés) de la Academia de Ciencias de China informa de escarabajos con forma de cangrejos de herradura y amantes de los territorios de las termitas más antiguos hallados en ámbar birmano de mediados del cretáceo. Estos fósiles representan a los termitófilos conocidos más antiguos, que son capaces de cortar el nido de termitas y de explotar sus condiciones físicas controladas y “robar” abundantes recursos (por ejemplo, hongos) dentro de él.

El descubrimiento revela que las antiguas sociedades de termitas fueron rápidamente invadidas por escarabajos hace 99 millones de años. Los termitófilos, simbiontes que viven en nidos de termitas, incluyen una amplia gama de organismos morfológicos y de comportamiento especializado. Entender la evolución temprana de la termitofilia es desafiante debido a la escasez de termitófilos fósiles, con todos los registros fiables conocidos que ocurrieron en el Mioceno dominicano y en el ámbar mexicano (aproximadamente hace 19 millones de años).

Los termitófilos mesozoicos son de gran importancia para comprender el origen de las sociedades eusociales de termitas y la evolución temprana de la termitofilia especializada. Para integrarse en las sociedades de los huéspedes, los escarabajos termitófilos han desarrollado repetidamente formas de fisiografía (abdomen hinchado) y limuloide (en forma de herradura) que representan las dos formas principales. Ambas adaptaciones morfológicas han surgido de forma convergente muchas veces en escarabajos (Coleoptera) así como en moscas (Diptera).

TIENEN RASGOS DE UNA FAMILIA MODERNA Los peculiares escarabajos fósiles, bautizados como ‘Cretotrichopsenius burmiticus’ por Cai y sus colegas en 2017, exhiben los rasgos característicos de la moderna tribu ‘Trichopseniini aleoquina’, incluyendo la articulación de la pata trasera por la cual las coxas están completamente fusionadas e incorporadas a la metaventritis. ‘Cretotrichopsenius burmiticus’ tiene una forma corporal en forma de cangrejo de herradura típica de muchos termitófilos modernos, con cabeza y antenas ocultas y fuertes cerdas abdominales dirigidas hacia atrás. El descubrimiento representa los primeros termitófilos definitivos, empujando el registro fósil de los termitófilos 80 millones de años. Las especies recientes de ‘Trichopseniini’ se asocian generalmente con las termitas isóptera derivadas de ‘Rhinotermitidae’ y menos con ‘Termitidae’.

Curiosamente, se sabe que algunas ‘Trichopseniini’ viven dentro de los nidos de las termitas basales (‘Mastotermitidae’) y termitas de madera seca (‘Kalotermitidae’). Debido a que la especificidad del hués ped es bastante baja en las ‘Trichopseniini’ existentes, es ciertamente probable que ‘Cretotrichopsenius’ se haya asociado con la variedad de grupos de termitas conocidos del ámbar birmano. Los fósiles revelan que las antiguas sociedades de termitas fueron rápidamente invadidas por escarabajos hace unos 99 millones de años.

Este trabajo, cuyos detalles se publican este jueves en ‘Current Biology’, fue apoyado conjuntamente por la Academia China de Ciencias, la Fundación Nacional de Ciencias Naturales, la Fundación de Ciencias Naturales de la provincia de Jiangsu y el Ministerio de Ciencia y Tecnología de China.

Fuente: Naturaleza

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